Science The amoeba that eats the brain: what it is and why it kills

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Jul 26, 2019
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Brain-eating amoeba: what it is and why it kills

Widespread in the southern United States in swimming pools, lakes and rivers, it only very rarely causes an infection, which however is almost always lethal

 

He had gone swimming in the pool Fabrizio Stabile, 29-year-old from New Jersey of Italian descent, who died as a result of the infection caused by Naegleria fowleri, better known as brain-eating amoeba. For him who was a surfer, a swim in the pool will certainly not have seemed a dangerous undertaking. He did not know, however, that a sneaky enemy who did not forgive him was waiting for him in that warm water.

 

A difficult diagnosis
He went to the BSR Surf Resort in Waco, Texas, for a bit of relaxation, but once he got home he started to feel bad. First a severe headache, then the inability to move and speak coherently, which prompted relatives to take him to the nearest hospital, where his symptoms were at first mistaken for those of a meningitis.

 

All the various tests that followed one another to determine the nature of the viral or bacterial infection gave negative or inconclusive results. Only on September 20, four days after the first symptoms appeared, did the doctors understand that it was Naegleria fowleri, found in its spinal fluid. Too late: Fabrizio died the next day.

 

The infection occurred in the Texas water park, which was closed, where a team of epidemiologists from the Centers for American Disease Control went to collect water samples to check for amoeba.

 

Killer bacterium
The infection that affected the young American surfer is called primary amoebic meningoencephalitis. To transmit it is a monocellular organism that lives in fresh water, rivers, lakes and thermal springs, and prefers warm temperatures. Infection occurs by swimming in the waters where the amoeba is present, which enters the body through the nose and reaches the brain.

 

Once it arrives here it destroys the tissues because it uses the brain as a food source. Literally if you eat it. Fortunately, it is an extremely rare infection: since 1962, the year in which it was identified, according to the CDC data, there were 143 cases in America, of which only 5 were saved. The last case of infection reported in the United States occurred in 2016. If the disease is rare, the bacterium that causes it is rather widespread: it is found in swimming pools, water parks and municipal water systems throughout the southern United States.

 

Symptoms can begin with headache, fever and nausea, and worsen in neck stiffness, confusion, loss of balance and convulsions. Ideally, those who are hospitalized with similar symptoms should advise doctors if they have taken a bath in a lake or attended a water park in the days immediately before the onset of symptoms. This would make it possible to arrive at a possible diagnosis more quickly.

 

A remote danger
But if Naegleria fowleri is so widespread as to push CDC researchers to call it ubiquitous and to predict that its presence can only increase with the help of climate change and rising temperatures, is there something to be afraid of? In reality the infection is rare because the way in which the amoeba has to enter the body in order to do damage is complicated. In practice Naegleria fowleri must be in a stream of water that penetrates a person’s nose. Once inside it must find, in its turn a very rare eventuality, a grip on the mucosa that covers the nasal cavity, ascend along the olfactory nerves and thus reach the victim’s brain.

 

Even where the presence of amoeba has been found inside the water system, as happened recently in Louisiana, the advice of the health authorities is simply to let the water flow for a few minutes before using it, but it is not detected. no danger in its consumption: in short, drinking it does not cause infection, nor can it pass from one person to another.

 

How to defend ourselves
The bathing season is over, but swimming pools and spa resorts remain open even in winter. So how can you be sure not to take risks? For Fabrizio Pregliasco, a virologist at the University of Milan and medical director of Ircss Galeazzi, in Italy there was only one case of infection, detected post-mortem, and in general there are no environmental conditions necessary for its spreading.

 

The greatest risk comes from water sports (such as diving and water skiing) that take place in fresh water. For those who practice them and in any case for swimmers and divers the best form of prevention is to use a nose cover, thus closing the entrance door to the amoeba. In the presence of hot springs, it is better to avoid putting your head under water. Even those doing nasal washes should take precautions, for example using only distilled or sterile water.


Amebas devoradoras de cerebro: qué es y por qué mata

Ocupado en el sur de los Estados Unidos en piscinas, lagos y ríos, rara vez causa una infección, que sin embargo es casi siempre letal.

 

Había ido a nadar en la piscina Fabrizio Stabile, de 29 años de edad, de ascendencia italiana de Nueva Jersey, que murió a causa de la infección causada por Naegleria fowleri, más conocida como ameba que come cerebros. Para quien era un surfista, nadar en la piscina no le parecerá una tarea peligrosa. Sin embargo, no sabía que un enemigo furtivo que no lo perdonaba lo estaba esperando en esa agua tibia.

 

Un diagnostico dificil
Fue al BSR Surf Resort en Waco, Texas, para relajarse un poco, pero una vez que llegó a casa comenzó a sentirse mal. Primero, un dolor de cabeza intenso, luego la incapacidad de moverse y hablar de manera coherente, lo que llevó a los familiares a llevarlo al hospital más cercano, donde sus síntomas se confundieron al principio con los de una meningitis.

 

Todas las diversas pruebas que se sucedieron para determinar la naturaleza de la infección viral o bacteriana dieron resultados negativos o no concluyentes. Sólo el 20 de septiembre, cuatro días después de que aparecieron los primeros síntomas, los médicos comprendieron que se trataba de Naegleria fowleri, que se encontraba en su fluido espinal. Demasiado tarde: Fabrizio murió al día siguiente.

 

La infección ocurrió en el parque acuático de Texas, que fue cerrado, donde un equipo de epidemiólogos de los Centros para el Control de Enfermedades de los Estados Unidos fue a recolectar muestras de agua para verificar si había amebas.

 

Bacteria asesina
La infección que afectó al joven surfista estadounidense se llama meningoencefalitis amebiana primaria. Para transmitirlo es un organismo monocelular que vive en agua dulce, ríos, lagos y fuentes termales, y prefiere temperaturas cálidas. La infección ocurre al nadar en las aguas donde está presente la ameba, que penetra en el cuerpo a través de la nariz y llega al cerebro.

 

Una vez que llega aquí, destruye los tejidos porque utiliza el cerebro como fuente de alimento. Literalmente si lo comes. Afortunadamente, es una infección extremadamente rara: desde 1962, el año en que se identificó, según los datos de los CDC, hubo 143 casos en Estados Unidos, de los cuales solo se salvaron 5. El último caso de infección reportado en los Estados Unidos ocurrió en 2016. Si la enfermedad es rara, la bacteria que la causa está bastante extendida: se encuentra en piscinas, parques acuáticos y sistemas de agua municipales en todo el sur de los Estados Unidos.

 

Los síntomas pueden comenzar con dolor de cabeza, fiebre y náuseas, y empeorar en la rigidez del cuello, confusión, pérdida de equilibrio y convulsiones. Lo ideal es que aquellos que estén hospitalizados con síntomas similares deban avisar a los médicos si se han bañado en un lago o han asistido a un parque acuático en los días inmediatamente anteriores al inicio de los síntomas. Esto permitiría llegar a un posible diagnóstico más rápidamente.

 

Un peligro remoto
Pero si Naegleria fowleri está tan extendida como para empujar a los investigadores de los CDC a llamarla ubicua y predecir que su presencia solo puede aumentar con la ayuda del cambio climático y el aumento de las temperaturas, ¿hay algo a lo que temer? En realidad, la infección es rara porque la forma en que la ameba tiene que entrar al cuerpo para hacer daño es complicada. En la práctica, Naegleria fowleri debe estar en una corriente de agua que penetra en la nariz de una persona. Una vez dentro, debe encontrar, a su vez, una eventualidad muy rara, un agarre en la mucosa que cubre la cavidad nasal, asciende a lo largo de los nervios olfativos y, por lo tanto, llega al cerebro de la víctima.

 

Incluso cuando se ha encontrado la presencia de amebas dentro del sistema de agua, como ocurrió recientemente en Louisiana, el consejo de las autoridades sanitarias es simplemente dejar que el agua fluya durante unos minutos antes de usarla, pero no se detecta. no hay peligro en su consumo: en resumen, beberla no causa infección, ni puede pasar de una persona a otra.

 

Cómo defendernos
La temporada de baño ha terminado, pero las piscinas y los balnearios permanecen abiertos incluso en invierno. Entonces, ¿cómo puede estar seguro de no tomar riesgos? Para Fabrizio Pregliasco, un virólogo de la Universidad de Milán y director médico de Ircss Galeazzi, en Italia solo hubo un caso de infección, post mortem, y en general no hay condiciones ambientales necesarias para su la difusión.

 

El mayor riesgo proviene de los deportes acuáticos (como el buceo y el esquí acuático) que se realizan en el agua dulce. Para quienes los practican y, en cualquier caso, para los nadadores y buceadores, la mejor forma de prevención es utilizar una cubierta nasal, cerrando así la puerta de entrada a la ameba. En presencia de aguas termales, es mejor evitar poner la cabeza debajo del agua. Incluso aquellos que realizan lavados nasales deben tomar precauciones, por ejemplo, usar solo agua destilada o estéril.


Amibe cérébrophile: qu’est-ce que c’est et pourquoi ça tue

Répandu dans le sud des États-Unis dans les piscines, les lacs et les rivières, il ne provoque que très rarement une infection, qui est cependant presque toujours mortelle.

 

Il était allé nager dans la piscine Fabrizio Stabile, âgé de 29 ans et de nationalité italienne, décédé des suites de l’infection causée par Naegleria fowleri, mieux connue sous le nom d’amibe assoiffée de cervelle. Pour celui qui surfait, nager dans la piscine n’aura certainement pas semblé une entreprise dangereuse. Cependant, il ne savait pas qu’un ennemi sournois qui ne pardonnait pas l’attendait dans cette eau tiède.

 

Un diagnostic difficile
Il est allé au BSR Surf Resort de Waco, au Texas, pour se détendre un peu, mais une fois rentré chez lui, il a commencé à se sentir mal. D’abord un violent mal de tête, puis l’incapacité de bouger et de parler de façon cohérente, ce qui a incité les parents à l’emmener à l’hôpital le plus proche, où ses symptômes ont d’abord été confondus avec ceux d’une méningite.

 

Tous les tests qui se sont succédé pour déterminer la nature de l’infection virale ou bactérienne ont donné des résultats négatifs ou peu concluants. Les médecins ont compris que c’était seulement Naegleria fowleri, trouvé dans le liquide céphalorachidien, le 20 septembre, quatre jours après l’apparition des premiers symptômes. Trop tard: Fabrizio est mort le lendemain.

 

L’infection s’est produite dans le parc aquatique du Texas, qui a été fermé, où une équipe d’épidémiologistes des Centers for American Disease Control s’est rendue pour prélever des échantillons d’eau afin de rechercher des amibes.

 

Bactérie tueuse
L’infection qui a affecté le jeune internaute américain est appelée méningo-encéphalite amibienne primaire. Pour le transmettre, il s’agit d’un organisme monocellulaire qui vit dans les eaux douces, les rivières, les lacs et les sources thermales et qui préfère les températures chaudes. L’infection se produit en nageant dans les eaux où se trouve l’amibe, qui pénètre dans le corps par le nez et atteint le cerveau.

 

Une fois arrivé ici, il détruit les tissus car il utilise le cerveau comme source de nourriture. Littéralement si vous en mangez. Heureusement, il s’agit d’une infection extrêmement rare: depuis 1962, année de son identification, selon les données du CDC, il y avait 143 cas en Amérique, dont 5 seulement ont été enregistrés. Le dernier cas d’infection signalé aux États-Unis a eu lieu en 2016. Si la maladie est rare, la bactérie qui la cause est plutôt répandue: elle se rencontre dans les piscines, les parcs aquatiques et les réseaux d’aqueduc municipaux du sud des États-Unis.

 

Les symptômes peuvent commencer par des maux de tête, de la fièvre et des nausées, et aggraver la raideur de la nuque, la confusion, la perte d’équilibre et des convulsions. Idéalement, les personnes hospitalisées présentant des symptômes similaires devraient informer les médecins si elles ont pris un bain dans un lac ou se sont rendues dans un parc aquatique dans les jours qui ont immédiatement précédé l’apparition des symptômes. Cela permettrait d’arriver plus rapidement à un diagnostic possible.

 

Un danger lointain
Mais si Naegleria fowleri est si répandu qu’il pousse les chercheurs du CDC à le considérer comme omniprésent et à prévoir que sa présence ne peut qu’augmenter avec l’aide du changement climatique et de la hausse des températures, y a-t-il lieu de craindre cela? En réalité, l’infection est rare car la manière dont l’amibe doit pénétrer dans le corps pour causer des dommages est compliquée. En pratique, Naegleria fowleri doit être dans un courant d’eau pénétrant dans le nez d’une personne. Une fois à l’intérieur, il doit trouver à son tour une très rare éventualité, une emprise sur la muqueuse qui recouvre la cavité nasale, monte le long des nerfs olfactifs et atteint ainsi le cerveau de la victime.

 

Même lorsque la présence d’amibes a été constatée dans le système d’alimentation en eau, comme cela s’est produit récemment en Louisiane, les autorités de santé recommandent simplement de laisser l’eau couler quelques minutes avant de l’utiliser, mais elle n’est pas détectée. pas de danger dans sa consommation: en bref, le boire ne cause pas d’infection, il ne peut pas non plus passer d’une personne à une autre.

 

Comment se défendre
La saison des baignades est terminée, mais les piscines et les stations thermales restent ouvertes même en hiver. Alors, comment être sûr de ne pas prendre de risques? Pour Fabrizio Pregliasco, virologue à l’Université de Milan et directeur médical de Ircss Galeazzi, un seul cas d’infection a été détecté post-mortem en Italie et, en général, il n’existe pas de conditions environnementales la diffusion.

 

Le plus grand risque provient des sports nautiques (comme la plongée et le ski nautique) pratiqués en eau douce. Pour ceux qui les pratiquent et en tout cas pour les nageurs et les plongeurs, la meilleure forme de prévention consiste à utiliser un couvre-nez, fermant ainsi la porte d’entrée de l’amibe. En présence de sources chaudes, il vaut mieux éviter de mettre la tête sous l’eau. Même ceux qui font des lavages nasaux devraient prendre des précautions, par exemple en utilisant uniquement de l’eau distillée ou stérile.




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    New Jersey, Stati Uniti

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